铀是元素周期表锕系中的一种银白色金属化学元素,原子序数为92,化学符号U。一个铀原子有92个质子和92个电子,其中6个是价电子.铀核结合了 141 到 146 个中子,形成了六种同位素(233U 到 238U),其中最常见的是铀 238(146 个中子)和铀 235(143 个中子)。所有同位素都是不稳定的,铀具有弱放射性。铀在天然存在的元素中具有第二高的原子量,仅比钚轻。它的密度比铅高70%左右,但不如金或钨的密度。它在土壤、岩石和水中以百万分之几的低浓度自然存在,并且是从铀矿等含铀矿物中商业提取的。

在自然界中,铀以铀 238 (99.2739–99.2752%)、铀 235 (0.7198–0.7202%) 和极少量的铀 234 (0.0050–0.0059%) 的形式存在。铀通过发射α粒子而缓慢衰变。铀 238 的半衰期约为 44.7 亿年,铀 235 的半衰期为 7.04 亿年,可用于确定地球年龄。 铀在民用领域的主要用途是为核电站提供燃料。假设完全裂变,一公斤铀235理论上可以产生大约80太焦耳(8×1013焦耳)的能量;相当于 3000 吨煤的能量。商业核电站使用的燃料通常浓缩到 3% 左右的铀 235。[6] CANDU 和 Magnox 设计是唯一能够使用未浓缩铀燃料的商业反应堆。

与所有大宗商品市场一样,铀市场具有波动的历史,不仅随着供需的标准力量而变化,而且还随着地缘政治的变化而变化。由于这种材料的独特性质和用途,它也发展出自己的特殊性。铀的唯一重要商业用途是为核反应堆提供燃料以发电。全球有 440 座反应堆在运行,共有 60 座新反应堆在建,计划建造 150 多座动力反应堆(总净容量约为 172,000 兆瓦),拟建 340 多座。世界上目前测量的铀资源,以 130 美元/公斤的价格经济可回收,以目前的消费量足以维持大约 80 年。